Saturno es el sexto planeta desde el Sol, y el segundo más grande del Sistema Solar. El primero es Júpiter. Es conocido por el complejo sistema de anillos formados principalmente por hielo y polvo cósmico, y cuenta con 53 lunas conocidas y otras nueve en investigación.

El diámetro de Saturno es de 119,3 millones de kilómetros, y su volumen es de 755 veces mayor que la Tierra. Posee una de las más rápidas rotaciones del Sistema Solar de oeste a este, después de 10 horas y 39 minutos para dar la vuelta sobre sí mismo.

planeta saturno

El movimiento de traslación, alrededor del Sol, lo hace en 29 años, 167 días y 6 horas terrestres a 34,7 kilómetros por hora. Es un planeta gaseoso, junto con Júpiter, Urano y Neptuno, y la temperatura en la superficie es de 125 grados centígrados bajo cero.

El planeta Saturno fue descubierto en 1610 por el astrónomo italiano Galileo Galilei y recibió el nombre del dios romano de la agricultura. Es el planeta más lejano que puede ser observado en la Tierra a simple vista.

Características de Saturno

Por ser un planeta gaseoso, formado principalmente por hidrógeno y helio, no tiene superficie sólida. El centro de Saturno está compuesto por un núcleo denso de roca, hielo y agua.

También hay otros compuestos solidificados por la presión y el calor intensos. El planeta está cubierto por hidrógeno metálico líquido, dentro de una capa de hidrógeno líquido.

El planeta ya ha sido explorado por cinco misiones espaciales. La última, llamada Cassini, inició la exploración en 2004 y la Nasa prevé finalizar los trabajos en 2017.

Los anillos de Saturno

Las observaciones realizadas en Saturno indican que los anillos del planeta están formados por trozos de cometas, asteroides y lunas estrellados.

Los anillos más conocidos son denominados A, B y C, pero hay siete en total, todos representando las letras del alfabeto en la medida en que fueron descubiertos. Cada uno tiene miles de kilómetros de extensión, llegando a 282 mil kilómetros. Sin embargo, son, en general, de espesor cercano a 1 kilómetro.

Curiosidades

Las primeras observaciones de los anillos de Saturno fueron realizadas por Galileo Galilei, pero sólo fue posible tener mayores detalles de la formación por medio de las exploraciones de las sondas Voyager 1 y Voyager 2, en 1980. La complejidad aún impide la indicación precisa de la composición de los anillos, que son orbitados por dos lunas, Encke y Keeler.

Aunque permanezcan alrededor de Saturno, los anillos orbitan a diferentes velocidades. En la composición de los anillos, las divisiones también tienen sus propias características, como la División de Cassini, una brecha que mide 4,7 mil kilómetros.

Las lunas de Saturno

La primera luna de Saturno a ser descubierta fue Titán, por Christiaan Huygens en 1655. A continuación, Giovanni Domenico Cassini descubrió Iapetus (1671), Rhea (1672), Dione (1684), y Tetis (1684). Las lunas Mimas y Encélado se han descubierto por William Herschel en 1789 y 50 años más tarde fueron observadas Hyperion (1848) y Phoebe (1898).

Con la mejora en el sistema de observación, en el siglo 19 fueron descubiertas otras lunas en órbita alrededor de Saturno, sumando un total de 18. En el transcurso de los trabajos de la misión Cassini ya se han identificado 53 satélites.