Neptuno es el octavo planeta desde el Sol. Es un gigante gaseoso, como Júpiter, Saturno y Urano. Es distante 4,5 millones de kilómetros del Sol y tarda 156 años terrestres para completar una órbita. Fue descubierto en 1846 y recibió el nombre del dios romano del mar.

La comunidad científica llama a los planetas con nombres de la mitología grecorromana. El planeta tarda 16 horas terrestres para completar el movimiento de rotación, que es la duración de un día neptuniano. Dispone de 13 lunas confirmadas y una aún espera la confirmación por los científicos.

Características del planeta Neptuno

El planeta Neptuno está compuesto, principalmente, de agua muy caliente, amoníaco y metano en su núcleo, que tiene aproximadamente el tamaño de la Tierra. La atmósfera está formada por hidrógeno, helio y metano. Así como Urano, el color azulado brillante de Neptuno es el resultado de la elevada cantidad de metano en la atmósfera.

Por cuenta de las peculiaridades de la base y la atmósfera, Neptuno también es llamado “Gigante de hielo”. Fue observado por primera vez en 1612 por Galileo Galilei, pero su descubrimiento no fue confirmado hasta 1845, en las investigaciones de Johann Gottfried Galle, en el Observatorio de Berlín.

Su principal luna, Tritón, fue descubierta 17 días después. Desde que fue descubierto, la primera vuelta al Sol de Neptuno se produjo en 2011. El planeta es invisible para el ojo desnudo por causa de su extrema distancia de la Tierra. El campo magnético de Neptuno es aproximadamente 27 veces más potente que el de la Tierra.

Los anillos de Neptuno

Neptuno tiene seis anillos conocidos, todos ubicados después de las observaciones de la sonda Voyager 2. Los anillos no son uniformes, sino que tienen cuatro gruesas regiones (masas de polvo) llamadas arcos y serían jóvenes, con pocos millones de años. Recién en 1984 los astrónomos han encontrado evidencias de la existencia de un sistema de anillos alrededor de Neptuno.

El conjunto está formado por tres anillos prominentes, como la Libertad, la Igualdad y la Fraternidad. Más débiles, también se descubrieron los anillos Adams, Leverrier, Galle y Arago, cuya extensión varía de 42 mil kilómetros a 62 mil kilómetros.

Las lunas de Neptuno

Las 13 lunas de Neptuno llevan los nombres de varios dioses del mar y ninfas de la mitología griega. Una última fue descubierta en 2013 por las observaciones de la sonda Voyager 2, y aún es esperado el reconocimiento. Este cuerpo celeste orbita en uno de los anillos de Neptuno.

La principal luna de Neptuno, Tritón, fue descubierta por el matemático inglés William Lassell, que era un astrónomo aficionado. El descubrimiento se produjo el 10 de octubre de 1846, pero recién en 1989, la sonda Voyager 2 visitó el planeta y descubrió los débiles anillos en órbita alrededor de Neptuno. Las demás lunas fueron descubiertas entre los años 2002 y 2003.

Tritón es un cuerpo celeste peculiar y considerado excéntrico, porque orbita en sentido contrario del planeta principal. Las observaciones de Voyager 2 han permitido determinar que la superficie de Tritón es similar a una cáscara de melón con muchos volcanes de hielo que emiten nitrógeno líquido, metano y polvo, que se congelan instantáneamente y se transforman en nieve y regresan a la superficie. Es uno de los objetos más fríos del sistema solar, con 240ºC negativos.